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Documento Técnico: Gas Natural y Gas Natural Licuado (GNL)

El gas natural se deriva de la descomposición de material orgánico depositado a grandes profundidades por millones de años.

El calor de la tierra y la gran presión de su interior transformaron el material orgánico en gas. Éste se acumula en las rocas subterráneas o se queda atrapado debajo de la tierra por rocas sólidas que evitan que el gas fluya, formándose un yacimiento. Muchas veces el gas natural es encontrado junto al petróleo, por lo que se le denomina gas natural "asociado". Además, se denomina gas natural "no asociado" cuando está acompañado únicamente por pequeñas cantidades de otros hidrocarburos o gases.

El Gas Natural Licuado (GNL) es gas natural convertido a estado líquido luego de un proceso de enfriamiento a una temperatura de menos 160°C. Se almacena en forma líquida a presión ambiente y ocupa aproximadamente 600 veces menos volumen que en su forma gaseosa. Esto permite trasladar, de manera económicamente viable, el GNL por distancias considerables de forma segura, sin perder sus características fundamentales.

Se trata de una mezcla de hidrocarburos ligeros, que contiene más de un 95% de metano (CH4) y proporciones menores de etano, propano, butano, nitrógeno y dióxido de carbono.

El GNL es considerado el energético fósil más amigable con el medio ambiente, ya que su combustión emite 30% menos de dióxido de carbono que el petróleo y 45% menos que el carbón, por lo que su uso permitiría contribuir a reducir las emisiones de partículas de efecto invernadero, además de disminuir los índices de la peligrosa contaminación intradomiciliaria. 

Por otra parte, este gas, además de poder usarse en el hogar para cocinar, calentar agua y calefaccionarse, presenta muchos otros usos: transporte, generación eléctrica, procesos industriales y climatización, entre otras aplicaciones.

Es inocuo. En caso de un eventual derrame en tierra o agua, el gas natural se evapora, y como es más liviano que el aire (35 a 40 % más liviano), se elevaría a la atmósfera sin generar residuos. También es incoloro e inodoro, es decir, no tiene sabor, color y ni olor. Por esto, las empresas distribuidoras le agregan un compuesto odorante (mercaptano) para que sea detectable al olfato.

La Escuela de Bomberos de Santiago, a través del Departamento de Desarrollo Académico y con la participación de los Instructores Fernando Ugarte Tejeda (14ª Cía.), Mario Hernández Duque (17ª Cía.) y Sebastián Araya Soto (4ª Cía.) habilitados a través del “LNG Safety and Emergency Response Training Program” (Programa de Entrenamiento de Respuesta a Emergencias y Seguridad GNL) efectuado en la Massachusetts Firefighting Academy (EEUU), a comienzos de año 2016, desarrolló el Curso “Control de emergencias con Gas Natural Licuado, GNL”, el que se realiza en el Simulador de GNL existente en el Campo de Entrenamiento —único de Latinoamérica— construido producto de un convenio de colaboración mutua entre el Cuerpo de Bomberos de Santiago y las empresas GNL Quinteros S.A. y Metrogas S.A.

Nota: Las fotografías corresponden al curso mencionado, realizado en noviembre de 2016.

Bibliografía: Extracto Lección “GNL: Propiedades y Riesgos” del Curso Control de emergencias con GNL.

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